Siem Reap : Rencontre avec les éléphants d'Asie

Niché au milieu d’une forêt de près de 300 hectares sur les collines du Mont Kulen, évoluent 14 éléphants d’Asie qui bénéficient depuis peu d’un habitat naturel dédié. Utilisés durant près de 26 ans à promener les touristes à travers les temples d’Angkor, ces pachydermes profitent désormais d’une retraite bien méritée pour vivre à leur rythme en pleine nature. Il est dorénavant possible de les approcher grâce à un sanctuaire qui permet de partager l’espace de quelques heures leur quotidien en pleine forêt sans les perturber.

Une interaction respectueuse de l’animal pour une approche touristique différente et plus éthique.

La rencontre avec les éléphants se fait au départ de Siem Reap. Nul doute qu’un lieu abritant près d’une quinzaine d’éléphants devait être à la hauteur de leur gabarit. Après une heure de route à travers la campagne adjacente à la ville, notre véhicule fait halte près d’un pont en bois. Le bout du chemin se fera à pied, mais la rencontre promet d’être tellement insolite qu’elle mérite bien ce petit effort.

Sorti de nul part, apparaît alors un long pont en bois menant à une imposante bâtisse, point de départ de notre aventure.

Après quelques rafraîchissements et un court briefing, la rencontre avec les éléphants est imminente. Les voici s’approchant peu à peu, grignotant chaque feuille et branche se présentant sur leur passage. Et pour cause, la masse de végétaux ingurgitée par l’animal représente environ 10% de son poids, soit 200 à 300kg par jour ! Une forêt toute entière est donc la bienvenue pour venir à bout de ces appétits de géants!

Nous faisons timidement connaissance avec les éléphants, leur calme et leur prestance imposent, mais leurs gestes calmes et mesurés se veulent rassurants. Chaque éléphant est accompagné de son mahout veillant avec bienveillance et complicité sur leur animal.

Nous débuterons ce premier contact par leur donner à manger. Des fruits sont à disposition mêlant cannes à sucre, bananes et pastèques, que ces géants engloutissent d’un coup de trompe.

Une fois ce premier en-cas terminé, les éléphants se dirigent vers la forêt, en ne manquant pas de faire de nombreuses haltes pour se restaurer et se recouvrir de terre. À pas de fourmi, les 14 éléphants s’entrecroisent le long d’un épais chemin, réussissant presque à se cacher dans l’épaisse forêt l’espace de quelques instants, trahis alors par le crissement des branches et le mouvement inhabituel des cimes d’arbres.

Cette expérience est touchante, et mérite toute l’attention des voyageurs venus du bout du monde pour admirer la scène. Nul spectacle, programme ou acrobatie ne leur est imposé, et l’on se plaît à observer l’animal exécuter ce qu’il fait de mieux : être libre. Au fur et à mesure de la balade, la route en terre se rétrécit et les pachydermes suivent un chemin plus étroit au cœur de la forêt, distraient à chaque instant par cette délicieuse végétation qui s’offre à eux. Le bout du chemin laisse enfin apparaître un large bassin boueux, qui leur permettra de se baigner et de s’asperger pour se rafraîchir de leurs efforts matinaux…


Le fait de voir évoluer ces éléphants sans chaîne ni nacelle a été l’une des plus belles récompenses. L’interaction et la complicité qui se sont installés entre eux nous permet d’observer des instants de vie rares qui laissera au voyageur des souvenirs plein la tête. Un encouragement certain vers un tourisme plus durable et une prise de conscience globale concernant la place de l’animal dans le tourisme.


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